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AGENCIAS Lunes 13 de ene 2014, 8:47am ... Anterior 2 de 54 Siguiente ...

Cazador de cometas


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El sat√©lite Rosetta, el primero que aterrizar√° en uno de esos astros, ‚Äėdespertar√°‚Äô en una semana

Luego de haber sido sometida a 31 meses a hibernación, Rosetta, la sonda de la Agencia Espacial Europea (ESA) que será la primera en orbitar y aterrizar sobre un cometa, "despertará" el 20 de enero, a 9 millones de kilómetros de distancia de su objetivo y a 673 millones de kilómetros del calor del Sol.

El despertador interno de este satélite, que aterrizará en noviembre de 2014 en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, está programado para las 4:00 AM, hora de la ciudad México. A partir de ese momento, su velocidad relativa de 800 metros por segundo irá disminuyendo a medida que se acerque a su objetivo, hasta alcanzar los 0.1 metros por segundo para octubre.

Tras ponerse en √≥rbita en torno a ese cometa, Rosetta liberar√° su m√≥dulo de aterrizaje, llamado Philae, para que se pose sobre el n√ļcleo de hielo de su objetivo. Unas horas despu√©s, cuando la sonda entre en calor, se restablecer√° comunicaci√≥n con la Tierra.

Rosetta se mantendr√° en √≥rbita entorno al cometa durante un a√Īo mientras los dos se encaminan hacia el Sol. Una vez que hayan pasado el perihelio (el punto m√°s cercano al Sol), Rosetta permanecer√° junto al cometa otros seis meses.

El "cazador" de cometas de la ESA, lanzado al espacio en marzo de 2004 y cuya misión terminará en diciembre de 2015, será el primer satélite que explorará de cerca y a largo plazo un cometa.

 PIEZA DE UN ROMPECABEZAS

Los cometas son los objetos m√°s primitivos del Sistema Solar, y su composici√≥n qu√≠mica se ha mantenido pr√°cticamente inalterada desde su formaci√≥n, por lo que reflejan la composici√≥n del Sistema Solar cuando a√ļn era muy joven y todav√≠a no estaba "terminado", hace m√°s de 4 mil 600 millones de a√Īos.

Al ponerse en órbita en torno al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko y al aterrizar en él, Rosetta, cual pieza de rompecabezas, permitirá reconstruir la historia de nuestro Sistema Solar.

Esta sonda también ayudará a descubrir si los cometas intervinieron en la formación de vida en la Tierra. Los cometas transportan moléculas orgánicas complejas, que trajeron a la Tierra a través de numerosos impactos, y que quizás hayan tenido alguna función en el origen de la vida. Además, los elementos ligeros y volátiles que transportan los cometas también podrían haber jugado un papel importante en la formación de los océanos y de la atmósfera de la Tierra.

Rosetta, en cuya misi√≥n se invirtieron alrededor de mil millones de euros, toma su nombre de la famosa piedra que permiti√≥ descifrar los jerogl√≠ficos egipcios hace unos 200 a√Īos. De forma similar, los cient√≠ficos esperan que esta sonda desvele los misterios de c√≥mo evolucion√≥ nuestro Sistema Solar.

 UNA GRAN CAJA NEGRA

Rosetta parece una gran caja negra. Los instrumentos cient√≠ficos est√°n montados en la parte superior de la caja (el m√≥dulo de soporte de la carga √ļtil), mientras que los subsistemas est√°n en la "base" (m√≥dulo de soporte del "bus"). En una cara del m√≥dulo orbitador est√° la antena parab√≥lica orientable de 2.2 metros de di√°metro, mientras que el m√≥dulo de aterrizaje, Philae, est√° anclado en la cara opuesta. Dos paneles solares enormes, que pueden girar 180¬į para captar la m√°xima cantidad de luz solar, se despliegan en las otras dos caras.

El sat√©lite que empez√≥ a hibernar en junio de 2011 y despertar√° en una semana pesa aproximadamente 3 mil kilos (cargado de combustible), lo que incluye mil 670 kilos de combustible, 165 kilos de carga √ļtil cient√≠fica en el m√≥dulo orbitador, y los 100 kilos del m√≥dulo de aterrizaje.

¬†MISI√ďN DIF√ćCIL

Durante 10 a√Īos de viaje por el espacio, la sonda ha logrado captar im√°genes a poca distancia de dos de los astros del cintur√≥n de asteroides que une las orbitas de J√ļpiter y Marte. En septiembre de 2008 pas√≥ a poco m√°s de 800 kil√≥metros de distancia del asteroide Steins y en julio de 2010 se cruz√≥ a 3 mil 162 kil√≥metros de distancia con el Lutetia.

Pese a estos resultados, investigadores piden cautela. Hace unos días, el jefe de la misión, Paolo Ferri, declaró que se trata de un objetivo difícil ya que, si bien Rosetta ha conseguido orbitar y aterrizar en asteroides, el movimiento de los cometas es mucho menos previsible.

"Habr√° que ser prudentes", alert√≥, ya que el entorno es desconocido y podr√≠a ser que el cometa estuviese rodeado de rocas, por ejemplo, que da√Īaran la sonda. El director t√©cnico de Rosetta, Koen Geurts, resalt√≥ que el aterrizaje es un "proceso cr√≠tico" porque "cuanto m√°s esperemos, m√°s activo se volver√° el cometa".

 CAMBIO DE OBJETIVO

El lanzamiento de Rosetta estaba inicialmente previsto para enero de 2003 a bordo de un cohete Ariane-5. El objetivo de Rosetta entonces era el cometa 46P/Wirtanen, con el que se encontraría en 2011. Sin embargo, tras el fallo del primer Ariane 5 ECA, en diciembre de 2002, la ESA y Arianespace tomaron la decisión conjunta de no lanzar a Rosetta durante la oportunidad de enero de 2003. Esto supuso tener que abandonar la misión inicial al cometa 46P/Wirtanen.

En mayo de 2003 se eligi√≥ una nueva fecha de lanzamiento y un nuevo cometa para Rosetta: la sonda espacial fue lanzada finalmente el 2 de marzo de 2004 a bordo de un Ariane 5 desde el Puerto Espacial Europeo en Kourou, en la Guayana Francesa, para encontrarse con su nuevo objetivo, el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, este a√Īo.

Para celebrar el "despertar" de esta sonda, la ESA lanz√≥ el 10 de diciembre pasado una campa√Īa en la que invita a la gente a compartir videos a trav√©s de las redes sociales en los que aparezca gritando la frase: "Wake up, Rosetta!" (¬°Despierta, Rosetta!). Ya s√≥lo faltan siete d√≠as para que despierte.

Expectativas de la ciencia 2014

C√©lulas madre, exoesqueletos y medicamentos contra el c√°ncer son otros de los grandes proyectos, que seg√ļn "Nature", se esperan en este a√Īo.

⇒ Fármacos. Los ojos están puestos en dos medicamentos que mejorarán el sistema inmunitario de pacientes para combatir el cáncer. Nivolumab y Lambrolizumab bloquean las proteínas que impiden que las células T de una persona ataquen los tumores.

⇒ Neurobiología. El neurobiólogo Miguel Nicolelis desarrolló un exoesqueleto controlado por el cerebro y se espera que permita que una persona con lesión en la médula espinal sea capaz de lanzar un balón en el Mundial de Futbol de Brasil 2014.

⇒ Células madre. Japoneses realizan la primera prueba clínica con células madre pluripotentes inducidas, que no se obtuvieron de células embrionarias, para desarrollar células de retina para pacientes con ceguera degenerativa no tratable.

⇒ Monos transgénicos. El equipo de Erika Sasaki y Hideyuki Okano espera crear monos transgénicos con deficiencias del sistema inmunológico o desórdenes mentales para conocer y acercarse a terapias en humanos.


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