Nacional domingo 18 de jul 2004, 11:22am - nota 3 de 16

Prevén en California “lucha de aguacate”

Por:


AP

LOS ÁNGELES, EU.- Los cultivadores californianos se preparan para una posible arremetida de los aguacates Haas de México, en caso de que se levante una prohibición de 90 años que ha impedido la importación de esa fruta a esta región de Estados Unidos.

Una propuesta del Departamento de Agricultura permitiría a México enviar su aguacate a los 50 estados durante todo el año.

En la actualidad, los cultivadores mexicanos sólo pueden exportar aguacate durante seis meses al año a 31 estados. California no es uno de ellos.

Muchos granjeros californianos temen que los aguacates del país vecino porten enfermedades que amenacen la industria de la fruta de 358 millones de dólares y otros productos.

“La lucha por los aguacates es una lucha de toda la agricultura”, dijo Jerome Stehly, presidente de la Comisión de Aguacates de California. “Si un aguacate mexicano trae una enfermedad, por ejemplo, afectará otros cultivos y provocará una cuarentena”.

Muchos cultivadores también temen la creciente competencia, pero alientan la esperanza de que la mayor oferta incremente el consumo en todo el país.

Si se aprueban las nuevas reglas, México podría triplicar con creces el envío de aguacates a Estados Unidos, de 17.5 millones de kilos a 64 millones, según la propuesta del ministerio.

Los cultivadores californianos tienen hasta el 23 de julio para entregar un pliego de comentarios que disuada a la agencia de aplazar la propuesta otro año.

California produce 181,44 millones de kilos de aguacates al año, el mayor productor del país. La mayoría se origina del sur del estado, cerca de la frontera con México.

Los granjeros estatales han sido muy celosos de su negocio desde 1914, cuando se descubrieron gorgojos en los aguacates mexicanos, por lo que la agencia suspendió la importación de la fruta de México.

Desde entonces, el gobierno mexicano no ha cejado en sus esfuerzos por recuperar la entrada al mercado estadounidense. La prohibición se levantó en la mayoría de los estados a mediados de los 90, cuando se firmó el Tratado de Libre Comercio de Norteamérica.

Stehly dijo que el descubrimiento el año pasado de moscas en el aguacate mexicano obligó a una cuarentena en sus gigantescos cultivos en Bonsall, a unos 80 kilómetros de San Diego. Por ello perdió 300.000 dólares, señaló.

“Crecí en el sector agrícola y acepto que es una empresa riesgosa”, dijo. “Pero no se pueden admitir” repetidas cuarentenas e infecciones.

El Departamento de Agricultura formuló su propuesta en respuesta a una petición del gobierno mexicano. La agencia ejecutó un estudio que determinó que el riesgo de infección de los aguacates mexicanos era mínimo.

El estudio también determinó que el aguacate Haas no suele ser una fruta que alberga la mosca.

El departamento “considera que hay suficientes salvaguardas para mantener las pestes lejos de esas frutas”, dijo Larry Hawkins, portavoz del Servicio de Inspecciones de Salud de Animales y Plantas.

Esas salvaguardas incluyen minuciosas inspecciones de los huertos mexicanos y las instalaciones donde se realiza el empaque, así como el transporte en contenedores que deben ser también revisados.

No obstante, la Comisión de Aguacates de California manifestó sus dudas.

Tom Bellamore, vicepresidente de la comisión, dijo que a pesar de las salvaguardas, llevar los aguacates mexicanos a California implica un riesgo elevado, ya que muchas plagas pueden reproducirse en los árboles.

Algunos científicos también se muestran escépticos. Dijeron que varias plagas había invadido el sur de California en los últimos años.

Mark Hoddle, profesor de entomología en la Universidad de California, dijo que unas plagas desconocidas que llegaron a California provenían de México. Hoddle dijo que las plagas no afectan amplios cultivos en México, puesto que depredadores naturales mantienen controlada la población, pero que los cultivadores de ese país recurren a pesticidas que están prohibidos en California.

Los costos también son un problema para los cultivadores locales, cuyos gastos son más elevados que los de los mexicanos.

El análisis del Departamento de Agricultura señaló que los productores californianos podrían perder hasta un 33% de sus ganancias anuales con la introducción de los aguacates mexicanos.

Bellamore dijo que los cultivadores locales ya estaban compitiendo con importaciones de Chile.

“Chile es un competidor importante, y nuestros productores han demostrado que son capaces de competir”, dijo. “Esto es una preocupación de insectos”.

Bellamore dijo que era muy probable que se aprobara la propuesta del DA y agregó que los cultivadores californianos harán lo imposible por continuar siendo competitivos y rentables.

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