Sucesos domingo 16 de may 2004, 11:22am - nota 7 de 7

Viruela, la primera epidemia de América

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México, (EFE).- La primera epidemia que afectó de forma significativa a los nativos del continente americano fue la viruela, traída en una de las embarcaciones de Cristóbal Colón en su segunda visita al Nuevo Mundo, asegura una investigadora mexicana.

Pero no fueron los españoles ni los negros quienes trajeron esa enfermedad sino ocho indígenas que Colón llevó a España para enseñarles el idioma, dice Elsa Malvido, quien desde hace 35 años estudia la demografía histórica en la Nueva España.

"La viruela llegó en ese segundo viaje de Colón a tierra americana", afirma Malvido y cuenta que para su regreso los ocho indígenas fueron embarcados en Cádiz donde había una epidemia de viruela.

Los nativos americanos fueron "inmediatamente contagiados por ser una de las poblaciones susceptibles a ese padecimiento", señala Malvido, quien está becada por la Escuela de Estudios Hispanoamericanos de España.

Agrega que en aquel tiempo ni la viruela ni el sarampión eran enfermedades peligrosas para las personas adultas, sólo para los niños.

Sin embargo, la viruela produjo serios daños a la población indígena, que no había estado en contacto con la enfermedad.

Explica que esos ocho indígenas desembarcaron en islas caribeñas, donde la enfermedad devastó a las poblaciones aborígenes.

Malvido indica que el estudio de las epidemias es muy importante para conocer "el hoy y el aquí", ya que "hasta 1950 eran las que marcaban el movimiento de la población, pues casi siempre terminaban con el 90 por ciento de la población y en casos menos graves con el 30 por ciento de los habitantes dependiendo del tipo de enfermedad".

La investigadora de la Dirección de Estudios Históricos del Instituto Nacional de Antropología e Historia señala que el contagio de la viruela también se dio a través de la ropa y los regalos que entregó Colón a los caciques de las islas americanas.

Sobre el número de personas que murieron en aquella época por la epidemia, Malvido admite que es imposible saberlo, pero explica que en términos epidemiológicos la viruela en población virgen mata al 90 por ciento de los contagiados.

La especialista añade que la viruela no fue la única enfermedad que se propagó entre los pobladores de la Nueva España, sino también el sarampión y la peste.

El sarampión llegó a América en 1531, cuando en Europa ya se consideraba una enfermedad infantil y era muy antigua, mientras que la peste arribó por primera vez en 1545, y era una "enfermedad que era contagiada por las ratas que viajaban en los barcos".

La especialista señala que su investigación no sólo está basada en documentos históricos que ha consultado en el Archivo de Sevilla, España, sino también en estudios de antropología física, que dan cuenta de lo que les ocurría a los antiguos habitantes de América.

La sífilis, comenta Malvido, fue otra de las enfermedades de la época, sobre la que sigue sin saberse si los españoles la llevaron a América o fueron los nativos quienes la contagiaron.

Fue después de la conquista cuando los españoles regresaron a la Península Ibérica con ella.

Malvido plantea en su estudio "que el país dominante es el que impone sus enfermedades y padecimientos sobre los países que dominan", lo que situaría la carga de culpa con las epidemias en los invasores españoles.

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